За да спасят рядка кубинска прилеп, биолозите проведоха преброяване чрез педикюр

Изучаването на силно застрашения вид изисква малко цветно творчество.

Въпреки че никога не бихте предположили от кафявия им, донякъде небрежен вид, кубинската бухалка с по-голяма фуния е малко висока поддръжка. Видът живее в една пещера в Западна Куба, която е отдалечена и гореща като сауна. Прилепите са крехки, с вретеновидни кости и кожени крила, които се чувстват тънки като хартия, и са изключително податливи на дехидратация. И от тази година започват да получават педикюр.

За да бъдем справедливи, педикюрите са за наука. Те са една от последните стратегии на биолога за преброяване на рядката и намаляваща популация на прилепите, за която доскоро се смяташе, че е изчезнала. „Това е последният жив бежанец [в район, който е] уязвим за естествени и антропни изменения“, Хосе Мануел де ла Крус-Мора, изследовател на прилепите зад изследването, от Природонаучния музей на Пинар дел Рио в най-западната провинция на Куба, пише в имейл.

Кубинската бухалка с по-голяма фуния е открита за първи път във фосилна форма от Харолд Антъни, зоолог в Американския природонаучен музей през 1917 г. Антъни открива мандибула от странен вид прилеп в Куевас дел Индио, пещера на крайбрежните планини на Западна Куба. Мандибулата има необичайно "пухкав" кътник и е оцветена тъмно кафяво, което кара Антъни да заключи, че "вероятно представлява изчезнала форма", пише той в документ от 1919 г., описващ видовете, които той нарече

След описанието на Антъни всички предположиха, че отдавна са изчезнали. През 70-те години на миналия век Гилберто Силва Табоада, международно известен експерт по карибските прилепи, започна проучване на видовете прилепи на Куба. В преследване на - мъртъв или жив - Силва проследи посетената пещера, която Антъни посети, използвайки една-единствена снимка, която направи натуралистът, и пристигна там с лодка, както съобщава Ямиле Лугера Гонсалес за Радиото на Куба Кадена Аграмонте. След като влезе в пещерата, той намери огромно гниещо дърво и изобилие от фосилизирани останки от. През следващите години Силва и други палеонтолози откриха повече доказателства за прилепите, стигащи чак до плейстоцена, преди около 11 000 години, в повече от дузина отделни места в Куба - предполагайки, че веднъж е прелетял през целия остров, казва де ла Круз-Мора, който също е сътрудник в лондонската програма за EDGE на Зоологическото общество, която се обозначава като „Еволюционно разграничени и глобално застрашени“.

Тъй като всички известни останки от фосилизирани, няма нищо, което да подсказва, че видът е просто изчезнал - до 1992 г., когато биолозите Адриан Теедор и Диалвис Родригес-Ернандес от Американския природонаучен музей в Ню Йорк и ECOVIDA в Пинар del Río, съответно, успя да улови индивид, според проучването на изследователите от 2004 г. Изследователите не са открили в Cuevas del Indio, а в Cueva la Barca, в Национален парк Guanahacabibes. Паркът се гордее с повече от 150 квадратни мили защитена земя и крайбрежие и се счита за един от най-непокътнатите природни обекти на Куба. Той пришпорил екземпляра в Хавана, където Силва потвърдил, че това е кубинска по-голяма фуния. Изследователи преразгледали пещерата, за да потвърдят, че прилепът е от живо население. След още няколко експедиции, официално е обявен обратно от мъртвите.

Подобно на повечето прилепи, е малко и кафяво, приблизително на два сантиметра жилест пух. Това всъщност го квалифицира като среден прилеп, въпреки че е най-големият в семейството Наталии. За разлика от повечето прилепи обаче, N. primus предпочита да се впива в горещи пещери. Според де ла Крус-Мора горещите пещери обикновено са такива със затворени, влажни, джобни камери с температури, които могат да достигнат 104 градуса по Фаренхайт. Това прави добрите вкоренени петна редки и почти изключва възможността за други, неоткрити популации; учените вече са проверили всички други горещи пещери на Куба.

N. primus е доста податлив на дехидратация, оттук и предразположението към влажност. Поради тази причина прилепите се хранят в тесен радиус около пещерата, което прави екологичната цялост около пещерата изключително важна. Еволюционно казано, те далеч не са гъвкави.

Въпреки че изследователите знаят със сигурност, че в Cueva la Barca има популация от N. primus, те не са имали представа колко е голяма. И да разберете не е лесно. Стигането до пещерата на първо място изисква преходи през метличина, обсипана със змии, паяци и скорпиони. А веднъж вътре, няма лесен или очевиден начин да преброите всяка прилеп. Така изследователите решили да оценят популацията възможно най-добре, използвайки метод за маркиране и възстановяване. Това включва да хванете няколко индивида, да ги маркирате, без да им навредите, и да ги освободите, а след това да извършите цялата работа отново. Колко често те улавят вече маркирани индивиди във времето, след това може да се използва за екстраполиране на общия размер на популацията.

Но N. primus са твърде крехки, за да бъдат превързани или маркирани с видовете конвенционални етикети, които изследователите използват за птици и по-големи прилепи. Така биолозите излязоха с идеята за изключително специфичен педикюр, заедно с малък пластир на косата, обръсната отзад. Де ла Крус-Мора и неговите колеги рисуваха код на единия от краката на всеки прилеп, използвайки четири цвята - бяло, червено, розово и слънчево-жълто - един цвят до нокът. (Въпреки други репортажи за работата на де ла Крус-Мора, която отнася третирането на ноктите като "маникюр", тези лечения може по-добре да се опишат като педикюр, тъй като лакът върви по нозете на прилепите.)

Уловът на прилепите обаче беше друго предизвикателство. Изследователите проведоха изследването през януари и февруари 2019 г., време, в което прилепите не се размножават. De la Cruz-Mora използва малки ръчни мрежи (мрежеста кошница в края на дръжката) и мрежи за мъгла (разхлабена мрежа, окачена между стълбовете). След като човек бъде заловен, той веднага ще постави животното в собствената си кожена торбичка, за да избегне случайна дехидратация или какъвто и да е физически вред. Рисуваха ноктите на съществата, докато ги увиснаха с главата надолу; „Не е проблем за прилепите“, казва де ла Крус-Мора. За да сведат до минимум, изследователите прекарват по-малко от пет минути на животно.

Може би е изненадващо, че временният лак за нокти, създаден за хората - който няма токсични или вредни ефекти върху прилепите, казва де ла Крус-Мора - има история в опазването на дивата природа. Биолозите на птиците понякога боядисват ноктите на ноктите, прекалено малки, за да се превързват. Често се използва и бистър лак за нокти, може би, за да създаде впечатление за застрашен лист или да убие какавиди от ботуши, докато работите в тропическа гора.

Когато изследователите анализираха данните си, те не бяха изненадани да открият, че последната останала популация на кубинската бухалка с по-голяма фуния не е съвсем здрава. Според тях в пещерата живеят по-малко от 750 индивида от N. primus. Де ла Крус-Мора казва, че сега тяхната цел е да създадат дългосрочна стратегия за мониторинг, за да могат да открият всякакви промени в населението, колкото и да са малки. Покривът на Cueva la Barca също е обект на топлинна нестабилност, която може да се влоши с климатичните промени.

Поради своята рядкост прилепът не е добре проучен. По време на експедициите в пещерата, де ла Крус-Мора се надяваше да оцени поведението на прилепите, как се разпределя населението, за какво се хранят и как го правят. Този вид наблюдения са рутинни за биолозите на прилепите и включват акустичен мониторинг и нов вид детекторно оборудване, наречено AudioMoths, както и поставянето на мрежи за мъгла около пещерата. Но де ла Крус-Мора беше зашеметен, когато установи, че тези техники за наблюдение не са успели с N. primus. „Коефициентът на улавяне с помощта на мрежи за мъгла беше почти нулев, след повече от 20 нощи на лов“, казва той. И същото се случи с акустичното им наблюдение. „Не успяхме да идентифицираме, достатъчно ясно, ехолокационните обаждания на N. primus от аудиозаписите, събрани в полето.“ В крайна сметка N. primus не е единственият прилеп, който живее в Cueva la Barca. Когато го направят още веднъж, изследователите ще трябва отново да се занимават с творчество - само педикюрът няма да работи този път.

На всичкото отгоре пещерата на прилеп лежи близо до границата на националния парк, така че изследователите се притесняват, че единственото местообитание на N. primus може да не е толкова защитено, колкото би било, ако беше по-дълбоко. Засега най-неотложната задача е да се преразгледа статутът на N. primus в Червения списък на IUCN, за да се получи глобално признание за това колко застрашен е видът, казва де ла Крус-Мора. Той също така планира да организира природозащитна кампания в музея си, за да се увери, че местните жители са запознати със заплахите пред своите крилати съседи.

Представянето на кубинската бухалка с по-голяма фуния в горещи пещери на целия остров все още е далеч. „Планът за повторно въвеждане на N. primus не е нищо повече от красива мечта“, казва де ла Крус-Мора. „Засега нашите усилия са насочени към поддържане на последната жива популация на вида при нас.“

Но въпреки крехкото тяло и специфичните нужди, тази популация от N. primus очевидно съществува. „При всички тези рискове, N. primus остава жив“, казва де ла Крус-Мора. "Той е боец ​​и оцелял."